24 de septiembre de 2020

¿Para cuándo tendremos una vacuna contra el covid-19?

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Esta mañana hablaba con mi padre y me comentó con entusiasmo que había escuchado que la vacuna covid-19 podría estar entre septiembre y diciembre de 2020. Me quedé pensando en semejante esperanza y la expectativa que genera. Eso implicarías terminar con la necesidad de usar barbijos y dejar de mantener el distanciamiento social, salir de casa y reanudar nuestras vidas pre-Covid.

Todos queremos que la vacuna sea lo que nos saque de esta crisis, pero es preocupante la intensa presión política y pública que existe para liberar una vacuna antes de que la ciencia esté lista, ya que eso podría tener consecuencias negativas devastadoras.

En circunstancias normales, el proceso de elaboración de una vacuna toma de 5 a 10 años. La vacuna contra el ébola ha sido la única que ha roto todos los récords y se elaboró en 1 año. Además, estos no son tiempos normales, y la carrera para lograr la fabricación de esta vacuna lo más pronto posible es intensa.

La secuencia necesaria de eventos de elaboración de la vacuna para el covid-19 es la siguiente:

La vacuna primero se prueba en animales de laboratorio que normalmente desarrollan Covid-19 cuando se infectan con el virus (ratones), para ver si previene la enfermedad. Esto se llama «prueba de concepto» de que la vacuna puede funcionar. Le siguen los ensayos de Fase I y Fase II que se hace en cientos o miles de voluntarios humanos. Los investigadores buscan evidencia de que la vacuna es segura y prueban diferentes dosis de vacuna para encontrar una que dé los mejores resultados en anticuerpos que podrían proteger contra el virus.

Luego tenemos la prueba más importante, la Fase III, un ensayo prospectivo controlado con placebo de decenas de miles de personas para evaluar tanto la seguridad como la efectividad. Cuatro de los candidatos prometedores de la vacuna Covid, comenzaron esta etapa justamente este mes de julio (dos de China, uno de USA y uno de Gran Bretaña). Cada ensayo de Fase III involucra a 20,000 personas que reciben la vacuna experimental y un grupo de control (placebo) de 10,000 personas no vacunadas. Los ensayos se llevan a cabo en el país de origen y en países que son «puntos críticos» para las infecciones por Covid.

Dependiendo de la prevalencia (casos existentes) del virus, donde se llevan a cabo las pruebas, podría llevar meses, o incluso un año, determinar qué tan bien la vacuna previene la enfermedad. Esa es la única forma de saber si la respuesta inmune observada en las anteriores fases, realmente protege en el mundo real.

La ciencia siempre trae sorpresas que no se pueden anticipar. Una vez que se tenga la vacuna, hay que calmar las expectativas. Solo se sabrá sobre su seguridad una vez que millones de personas la hayan recibido, y se sabrá sobre su durabilidad solo con el tiempo.

Se espera que la protección adecuada contra Covid-19 requiera de dos dosis de vacuna.

¿Entonces para cuándo la vacuna?, por lo menos en Bolivia, seguramente será en algún momento de 2021. Es irreal pensar que la tendremos este año.

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